LOS PRIONES, NUEVOS AGENTES INFECCIOSOS

El País, 241 de septiembre de 2008

 

     Los priones, esas proteínas mal plegadas en el espacio y que se dieron a conocer a la opinión pública especialmente con el que produce el “mal de las vacas locas”, tienen una importante propiedad: la de saltar de una especie a otra con relativa facilidad. No se conoce el proceso pero sería importante controlar el paso de una especie a otra. Hoy día se sabe que el prion dañino de las vacas puede pasar a la especie humana mientras que un prion semejante en la oveja no en la que produce una enfermedad llamada “scrapie”, no lo hace. Un equipo de investigadores de la Universidad de Tejas, entre los que se encuentra el español Joaquín Castilla, ha realizao un experimento sobre multiplicación de priones, con la intención de saber cómo cambia la conformación un prion al saltar a otra especie convirtiéndose así en un agente infeccioso diferente y pudiendo causar diferentes efectos en las diferentes especies en las que se encuentre. Hoy se ha comprobado que el “scrapie” de las ovejas no es capaz de infectar a los humanos, pero se sospecha que el EEB de las vacas locas cuando se encuentra en ovejas sí podría, siendo éste uno de los objetivos de la investigación aunque de momento no se tienen resultados concretos debido a los numerosos genotipos existentes en las ovejas, lo que obligará a décadas de estudios en este campo.

     También se ha descubierto que hay vacas que desarrollan la enfermedad causada por los priones de la EEB sin haber comido piensos infectados, lo que sugiere que se trata de una causa genética; lo mismo se ha descubierto en las ovejas. Sería interesante también saber si el prion en estos dos casos es capaz de infectar a humanos o no. Una duda semejante existe al prion descubierto en los ciervos.

     Las técnicas de este grupo investgador podrían ayudar a despejar todas estas dudas así como a detectar con más rapidez y de manera más sensible los priones existentes en animales y en la especie humana aún sin presentación de síntomas.