COMBUSTIBLES DEL MAÑANA

¿Cuáles serán los combustibles a medio y largo plazo?

OCU-Compra Maestra 312, febrero-2007

   

En la gráfica se pueden ver las reservas mundiales de petróleo contabilizados a finales del año 2005.

          

Los datos de la tabla y otros muchos relacionados con la producción, exportación y la economía en general del petróleo y derivados pueden consultarse en la obra "A economía do petróleo e o transporte insustentábel" de Xoan Ramón Doldán García, editada por INEGA (2005).

 

          Estas reservas se agotarán inexorablemente en aproximadamente 100 años o antes, según avance la incorporación de nuevos países al bienestar material de los más desarrollados, por lo que es necesario planificar la transición a energías de sustitución.

A continuación se resumen las diferentes posibilidades de combustible para todo tipo de motores y especialmente para la automoción.

MOTORES DE CICLO DIÉSEL

Biodiésel

§ Origen: esterificación de grasas o aceites vegetales (colza, etc.)

§ Características: similar al gasóleo, aunque algo más viscoso y de menor poder energético.

Gasóleo sintético

§ Se obtiene por conversión de gas de síntesis (hidrógeno y monóxido de carbono) en combustible líquido; el gas de síntesis, a su vez, se produce a partir de gas natural, carbón, biomasa o derivados petroquímicos (alquitrán, betunes, coque).

§ Es mejor que el gasóleo clásico porque no tiene azufre, pudiendo mezclarse con el primero en lubricantes para motores de inyección.

Gasóleo

§ Es la fracción pesada de la destilación del petróleo.

§ Por su elevada densidad, produce un 10% más de energía, a igual volumen, que la gasolina. Tradicionalmente los motores de gasóleo eran más duraderos que los de gasolina; sin embargo, no está claro que los actuales motores de inyección de gasóleo mantengan esta característica respecto a los de gasolina.

Aceite vegetal puro

§ Son aceites vegetales sin tratamiento químico.

§ Son más viscosos que el gasóleo y el biodiésel, por lo que se precisan adaptaciones importantes en los motores, a veces demasiado complicados para los motores de inyeccción actuales.

Dimetil éter (DME)

§ Se obtiene a partir del gas natural, del carbón, de residuos y de madera.

§ Es un gas licuado a unas 10 atmósferas, que puede inyectarse directamente ne los cilindros de los motores diésel, aunque al ser menos viscoso produce un mayor desgaste de los sistemas de inyección además de precisarse el doble de volumen que el de gasóleo para producir una determinada cantidad de energía.

 

MOTORES DE CICLO OTTO

Gasolina

§ Es una fracción "ligera" de la destilación del petróleo.

§ Permite el añadido de sustancias para mejorar el rendimiento del motor.

Etanol

§ Se obtiene fermentando azúcar de caña o de remolacha, o almidón.

§ Puede usarse puro o mezclado con gasolina (en Brasil, los nuevos vehículos utilizan un amezcla de gasolina con un 25% de etanol; en Estados Unidos, la mezcla sólo lleva un 10% de etanol). Hoy día se pretende obtener mezclas con mayor porcentaje de etanol.

El etanol produce un 30% menos de energía que la gasolina, causando además mayor corrosión que ésta en el motor.

Metanol

§ Se fabrica a partir del gas natural.

§ Es similar al etanol pero más tóxico y corrosivo, por lo que su uso es menor que éste.

 

Gas natural

§ Procede directamente de yacimientos naturales.

§ Su uso precisa de una compresión grande hasta 200 atmósferas, licuarse y enfriarse a -160 ºC, temperatura poco manejable. Actualmente, se utiliza principalmente para vehículos de transporte público, aunque hay turismos particulares que pueden usar este combustible además de gasolina.

Hidrógeno

§ Se obtiene a partir de combustibles fósiles, del gas natural y por electrolisis del agua.

§ En la combustión sólo produce agua, evitando por tanto las emisiones de gases con efecto invernadero. Tiene un serio problema al tener que usarse a una presión enorme y temperaturas de -50 ºC, lo que lo hace altamente explosivo. Se prevé que en el futuro el hidrógeno se emplee para las pilas de combustible que utilizan los motores eléctricos.

Gas licuado de petróleo (LPG)

§ Se obtiene a partir del petróleo como subproducto de la extracción de los hidrocarburos.

§ Este gas es líquido a baja presión (8 atmósferas) a temperatura ambiente. Los vehículos que lo utilizan pueden usar también gasolina, lo que facilita su uso. Un problema es el gran volumen que precisa el tanque de gas. En España, su uso no está permitido para vehículos particulares.