VIRUS GIGANTES EN LOS OCÉANOS DEL MUNDO

Science, 16 de abril de 2020

Amanda Heidt

 

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Microscopía crioelectrónica de un Mimivirus, el primer y más grande virus gigante descubierto./Xiao et al. (CC by 2.5)

 

Los virus gigantes no no eran conocidos hasta ahora. Sin embargo, recientemente se han descubierto virus del mayor tamaño del normal, que parecen estar alterando la vida a nivel global. Estos virus contienen una cantidad de genes asociados con el metabolismo, probablemente para aprovechar la energía de sus huéspedes con exceso de alimento. Esta característica en virus no era hasta ahora desconocida. Muchas de las víctimas de este tipo de virus intervienen en el equilibrio de la temperatura atmosférica global así como en el control de los ecosistemas marinos.

El descubrimiento en 2003 de algunos virus gigantes entre lo más de 200,000 tipos de virus que nay en los océanos del mundo ha suscitado bastantes estudios desde entonces.. Algunos son virus gigantes, llamados así porque tienden a ser aproximadamente 10 veces más grandes que el virus promedio, aún siendo pequeños puesto que el más grande es solo una quinta parte del tamaño de un glóbulo rojo. Desde entonces, se saben ya algunas cosas de estos virus: infectan principalmente las amebas y el fitoplancton, paunque áún no se sabe bien cómo funcionan.

En elñ nuevo estudio, motivo de esta comunicación, los microbiólogos dirigidos por Frank Aylward del Instituto Politécnico de Virginia y la Universidad Estatal no tomaron muestras de los océanos, sino que rastrearon kas bases de datos públicas, escaneando miles de genomas principalmente marinos en busca de las huellas dactilares de ADN de virus gigantes. Obtuvieron
501 genomas sospechosos de virus gigantes divididos en 54 grupos diferentes, creando un árbol genealógico que publicaron este mes en Nature Communications,
     Encontraron algo extraño en todos ellos: todos tenían los genes que facilitan a un virus infectar a un huésped y mustiplicarse dentro de ñeste, pero a mayores vieron que sorprendentemente tenían otros genes que les permitían realizar el metabolismo de ciertos alimentos en energía. Esto fue algo no conocido hasta ahora. A continuación vieron que estos genes no fueron añadidos recientemente, comprobando que muchos de estos genes pudieron evolucionar en estos virus durante millones de años.

     Ahora surge una pregunta, ¿por qué in virus necesita estos genes? La respuesta podría ser que estos virus podrían realizar una importante función en el equilibro de los ecosistemas oceánicos , en consecuen, al consumir organismos del plancton que realizan la fotosíntesis, intervenir en el equilibrio térmico at´mosférico. Sin embargo, esto último no deja de ser una hipótesis. Más estudios son necesarios para esclarecer bien la función de los genes encontrados en estos virus.